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La inmunoterapia protagonista en los Premios Nobel de Medicina y Química

La inmunoterapia protagonista en los Premios Nobel de Medicina y Química

Recientemente hemos conocido que el Premio Nobel de Medicina 2018 ha recaído en el estadounidense James P. Allinson y en el japonés Tasuku Honjo, que son conocidos como los “padres de la inmunoterapia”. Por ello, hemos querido conocer mejor de la mano de nuestra Coordinadora de Inmunología y Genética, Sara Calleja Antolín, médica especialista en Inmunología en el Complejo Asistencial Universitario de León, que suponen para la humanidad sus investigaciones y cómo se están aplicando en el tratamiento de pacientes.

¿Nos puede explicar en qué consiste esta técnica?

Inmunoterapia es un término amplio, que engloba a múltiples tratamientos que modifican la respuesta de nuestro sistema inmunitario y que se aplican en muy diversos tipos de enfermedades (autoinmunes, inflamatorias, alérgicas, cáncer…). El Premio Nobel de Medicina de este año, se ha concedido a dos inmunólogos que han aplicado la inmunoterapia concretamente hacia el tratamiento del cáncer, lo que llamamos inmunoterapia tumoral.

Los inmunólogos premiados, identificaron unos mecanismos por los cuales unas células muy relevantes dentro de la respuesta inmunitaria, los linfocitos T se autorregulan e inhiben su respuesta cuando ya no es necesaria, los denominados puntos de control de inhibición (checkpoint inhibitors), por ejemplo, cuando han puesto fin a una infección. Nuestro sistema inmunitario es capaz de reconocer como extrañas las células tumorales y eliminarlas, pero éstas desarrollan sistemas (moléculas que expresan en su membrana celular) para escaparse del sistema inmunológico, a través de esos checkpoint. Es decir, las células tumorales son capaces de “apagar” la respuesta de defensa que nuestros linfocitos T ponen en marcha frente a ellas, de esta forma no son eliminadas y el tumor se desarrolla.

• ¿Qué han aportado los premiados a los tratamientos contra el cáncer?

Los dos principales checkpoints implicados en la inmunoterapia tumoral se denominan CTLA-4 y PD-1 (y su ligando PDL-1), gracias a su descubrimiento por los dos inmunólogos premiados, en los últimos años se han desarrollado unos fármacos, que son una especie de “balas mágicas”, dirigidos frente a ellos, de forma que bloquean la inhibición de los linfocitos T y se potencia la respuesta inmunitaria frente a las células tumorales, aunque no de forma específica y pueden aparecer fenómenos autoinmunes. Lo más relevante es que algunos de estos fármacos, se utilizan ya con aprobación por las agencias europea y americana del medicamento y han demostrado aumentar la supervivencia de los pacientes en diversos tipos de tumores, para muchos de los cuales las terapias anteriormente utilizadas no habían sido eficaces, como el melanoma metastásico avanzado.

Estos fármacos son anticuerpos monoclonales anti-CTLA-4, anti-PD-1 y anti-PDL-1. Debemos destacar que los anticuerpos monoclonales son un grupo de fármacos que se utilizan hoy de forma amplia en múltiples patologías inmunológicas y que el descubrimiento de esta tecnología fue también premiada con el Nobel de Medicina ya en 1984 a los doctores Milstein y Köhler, y que incluso este mismo año 2018, ha vuelto a ser premiada con el Nobel de Química a los doctores Smith y Winter, de forma que podríamos decir que la inmunoterapia ha recibido un doble premio este año.

• ¿Por qué algunos cánceres son más apropiados que otros al tratamiento con inmunoterapia?

Esta es una pregunta para la cual sólo conocemos una parte de las respuestas. Se sabe que ciertos tumores condicionan por si mismos una respuesta inmunitaria mayor, son más inmunógenos, y esos serían a priori los más susceptibles de beneficiarse de la inmunoterapia tumoral que hemos nombrado, que finalmente lo que lleva a cabo es un refuerzo y mantenimiento de la respuesta inmunológica frente a ellos. Relacionado con esa inmunogenicidad estarían factores como el tipo de proteínas que expresan esas células tumorales, su carga genética, su capacidad de proliferación y diseminación, la accesibilidad del sistema inmunológico al tejido en el que se ha desarrollado, entre otros. Los tumores en los que actualmente se están usando estos fármacos son, además del melanoma, algunos de origen urológico, pulmonar, digestivo y de cabeza y cuello.

• Este premio evidencia la necesidad de la investigación, ¿considera que son necesarias nuevas líneas de financiación?

Sin ninguna duda la investigación y la financiación para que ésta sea posible son necesarias para poder avanzar en la mejora del tratamiento de las enfermedades. Un ejemplo claro es el de los anticuerpos monoclonales frente a checkpoint en cáncer, pero debemos decir que ésta es sólo una parte de la inmunoterapia tumoral que actualmente está en uso y en desarrollo. Precisamente para poder llegar a la mayor parte de tumores, se está trabajando en otras vías del sistema inmunológico que también intervienen en la respuesta frente al tumor, como vacunas, terapias celulares, CAR-T, así como en el desarrollo de terapias combinadas, no sólo inmunológicas, sino con otros tipos de fármacos como la quimioterapia y la radioterapia. Finalmente el trabajo en equipos multidisciplinares, con profesionales de todas las especialidades médicas implicadas en los hospitales, el apoyo de la industria en investigación y el compromiso de la Administración, es fundamental para poder hacer llegar al paciente los beneficios que surgen de la investigación.

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